‘Cytdle hormone’ ocytocine peut jouer un rôle dans la peur

Selon le Daily Telegraph, une nouvelle étude pourrait «aider à expliquer pourquoi des sentiments intenses d’amour peuvent aussi mener à un chagrin douloureux qui peut être difficile à surmonter si une relation tourne au vinaigre».

Compte tenu des titres, vous pourriez vous attendre à ce que l’étude corresponde à la complexité émotionnelle et à la puissance de «Anna Karenina» ou «Wuthering Heights». Mais l’étude a impliqué des souris.

La recherche sur les rongeurs a exploré comment l’ocytocine, la soi-disant «hormone câline» – considérée comme ayant des effets pro-sociaux et anti-anxiété dans le cerveau – peut être impliquée dans l’augmentation de la peur dans certains scénarios enrouement.

Les souris ont subi une variété de tests comportementaux et biologiques qui, en fin de compte suggéré l’ocytocine peut être impliqué en leur permettant de se souvenir de mauvais souvenirs sociaux. L’un de ces souvenirs était “intimidé” par une souris plus agressive.

Bien que ce résultat soit intéressant, il n’est pas judicieux de généraliser les résultats d’une poignée de souris dans des situations très contrôlées aux expériences sociales complexes de la population humaine en général. Cela est d’autant plus vrai que les recherches menées plus tôt dans l’année ont abouti à la conclusion tout à fait contraire que l’ocytocine pourrait soulager la douleur du rejet social.

Cette recherche était exploratoire et améliore nos connaissances sur le rôle de l’ocytocine, conduisant à de nouvelles idées, mais elle ne fournit pas de preuve définitive que nous comprenons pleinement la fonction de l’ocytocine chez les humains.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs d’universités des États-Unis et du Japon, et a été financée par des subventions des National Institutes of Health des États-Unis.

Il a été publié dans la revue scientifique revue Nature Neuroscience.

Le reportage général des médias britanniques sur cette étude était médiocre. Il a échoué à mettre en évidence les limites de la recherche et, dans certains cas, a même échoué à reconnaître que la recherche était chez la souris. Beaucoup de lecteurs pourraient supposer que la recherche était chez les humains et pourraient être surpris d’apprendre que ce n’est pas le cas.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était une étude en laboratoire chez la souris. Il visait à étudier le rôle d’une hormone appelée ocytocine dans la réponse de la peur.

Les chercheurs soulignent comment l’ocytocine est généralement comprise comme ayant des propriétés anti-anxiété, pro-sociales et anti-stress. C’est en partie pourquoi les médias l’ont surnommée «l’hormone câline».

Cependant, les chercheurs mentionnent que l’opinion selon laquelle l’ocytocine réduit la peur et l’anxiété a récemment été contestée par des recherches récentes chez l’homme.

Certaines recherches suggèrent que l’ocytocine n’a pas toujours un effet exclusivement positif sur l’humeur humaine. Dans un récent survol sur la question, le New Scientist a mis en évidence un certain nombre d’études qui ont montré que l’ocytocine peut promouvoir des sentiments d’envie et d’hostilité envers les étrangers (PDF, 826kb)

Les chercheurs ont cherché à étudier la question en étudiant comment les changements dans la signalisation de l’ocytocine dans une partie spécifique du cerveau impliquée dans le stress et la peur (le septum latéral) étaient liés au comportement lié à la peur chez la souris.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé des méthodes de génie génétique pour générer deux groupes différents de souris avec des modifications aux niveaux normaux du récepteur de l’ocytocine, une protéine qui permet aux cellules de répondre à l’hormone.

Un groupe a été conçu pour produire des niveaux élevés du récepteur de l’ocytocine dans la partie du septum latéral du cerveau, tandis que l’autre groupe a produit de faibles niveaux du récepteur dans la même zone.

Les chercheurs ont étudié à la fois l’impact biologique et comportemental de cette ingénierie génétique pour comprendre le rôle de l’ocytocine dans la peur. On s’attendait à ce que les souris avec des niveaux élevés du récepteur soient plus sensibles à l’ocytocine, tandis que celles avec des niveaux bas devraient être moins sensibles.

Les souris ont ensuite reçu trois tests différents pour voir comment les niveaux d’ocytocine ont influencé la réponse à la peur.

Conditionnement de la peur dépendant du contexte

Dans une expérience dite de “conditionnement de la peur dépendant du contexte”, les souris ont été observées pour voir si elles “gelaient” en prévision d’un choc électrique. Cela impliquait de placer les souris dans une chambre avec un plancher en métal qui leur a délivré un court choc après trois minutes. Ils ont été remis dans la chambre – le même «contexte» – et observés pour voir à quel point ils étaient effrayés en prévision du choc.

Peur renforcée par le stress

La deuxième évaluation du comportement a été appelée «peur aggravée par le stress». Cela était complexe et impliquait une «défaite sociale» suivie d’un «conditionnement de peur». Il visait à voir si le fait d’être blessé socialement affectait les futures réactions de peur. Les médias se sont attachés à cela comme analogue à une rupture de relation.

Pour l’élément de défaite sociale, les souris ont été placées dans une cage avec une souris résidente agressive pendant 10 minutes. La défaite sociale a été surveillée et confirmée sur la base du nombre d’attaques par l’agresseur et des postures défensives et soumises de la souris vaincue. Six heures plus tard, les souris ont subi le conditionnement de la peur contextuelle décrit ci-dessus pour voir si la défaite sociale avait un effet.

Mémoire sociale

Le troisième test (la mémoire sociale) consistait à prendre la souris socialement vaincue et à lui permettre de se mêler à la souris agressive à nouveau six heures après la première rencontre. Les chercheurs ont observé à quelle fréquence la souris vaincue s’approchait de la souris agressive en signe de souvenir de la peur qu’elle avait ressentie six heures auparavant.

L’analyse a porté sur les différences dans la biologie et le comportement des deux groupes de souris, qui ont été génétiquement modifiés pour avoir différents niveaux de réponse à l’ocytocine. Ils les ont également comparés à des souris sans génie génétique, de sorte que les taux de réponse à l’hormone étaient «normaux».

Quels ont été les résultats de base?

Les résultats du «conditionnement de la peur dépendant du contexte» suggèrent que la régulation de la peur n’était pas directement médiée par les niveaux d’ocytocine. C’était parce que les résultats dans les deux groupes de souris conçus pour avoir des niveaux plus élevés et plus bas de récepteurs d’ocytocine étaient très similaires aux souris normales dans leurs réponses de peur contextuelles.

L’expérience de «peur améliorée par le stress» a montré que les souris avec de faibles niveaux de réactivité à l’ocytocine génétiquement modifiés étaient moins effrayées que les souris normales. Ceux avec une plus grande réactivité à l’ocytocine étaient plus effrayés dans les mêmes conditions.

La peur a également été réduite en inhibant chimiquement la molécule d’ocytocine, ce qui a renforcé la suggestion que l’ocytocine pourrait avoir un effet dans la peur liée au stress.

L’expérience de mémoire sociale a montré que les souris avec des niveaux élevés de réactivité à l’ocytocine ont approché la souris résidente agressive moins que les souris normales.

Cela a été interprété comme signifiant qu’ils avaient un meilleur souvenir de leur interaction précédente et avaient donc plus peur de la souris agressive lors de la deuxième rencontre.

Les souris présentant des niveaux plus faibles de réactivité à l’ocytocine se sont approchées plus fréquemment de l’agresseur, suggérant que leur mémoire sociale et leur peur pourraient être moins fortes.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats montraient que la «défaite sociale» activait la voie de l’ocytocine et augmentait le conditionnement de la peur. Cela signifie qu’ils pensaient que les échecs sociaux passés ont causé une plus grande peur pour les interactions futures et que ceux-ci étaient au moins en partie causés par des signaux liés à l’ocytocine dans le cerveau.

Conclusion

Cette recherche, en utilisant des souris, a montré que l’ocytocine peut avoir un rôle dans l’amélioration de la mémoire des événements socialement stressants du passé, ce qui peut causer plus de peur des événements futurs.

La principale limite de cette recherche est que c’est chez la souris, plutôt que chez l’homme. Il existe de nombreuses similitudes biologiques entre les souris et les humains, et des études chez la souris peuvent être utiles pour mieux comprendre la biologie du comportement.

Cependant, leurs résultats ne peuvent pas nécessairement être directement traduits à travers les espèces pour les humains, en particulier lorsqu’il s’agit de questions complexes telles que l’interaction sociale.

Les titres des médias se sont concentrés sur l’impact sur les humains, ce qui suppose que les découvertes chez les souris sont directement pertinentes pour les humains. Ce type d’hypothèse doit être testé et peut ne pas toujours être vrai.

Le comportement humain est complexe, de sorte qu’il y a probablement beaucoup de facteurs impliqués dans la peur et le rejet social qui varient d’une personne à l’autre. Il n’est pas possible de généraliser les résultats de quelques souris à la majorité des expériences sociales humaines comme l’ont fait certains titres.

Les chercheurs rapportent que certaines études initiales ont suggéré que l’ocytocine peut être associée à des souvenirs d’événements désagréables et de peur et d’anxiété chez les humains, et sans aucun doute la recherche sur son rôle dans ces émotions continuera.

Étant donné que l’on pensait auparavant que l’ocytocine réduisait la peur et l’anxiété, cela montre à quel point la biologie de ces émotions est complexe et que nous avons encore beaucoup à apprendre.

Néanmoins, il s’agissait d’une recherche utile qui s’ajoute à un ensemble croissant de preuves explorant comment différentes molécules jouent un rôle dans la peur.

Si vous avez des problèmes pour faire face à des sentiments de peur et d’anxiété, contactez votre médecin généraliste.