La recherche sur les cellules souches de Parkinson est prometteuse

La nouvelle recherche sur les cellules souches pourrait indiquer des moyens de remplacer les cellules du cerveau qui meurent dans la maladie de Parkinson, a récemment rapporté The Guardian.

Dans la recherche, les scientifiques ont été en mesure d’utiliser des cellules souches humaines pour créer des neurones dopaminergiques, qui ont des propriétés similaires aux types de cellules cérébrales perdues dans la maladie de Parkinson. Lorsque les scientifiques ont introduit les nouvelles cellules dans le cerveau de souris, de rats et de singes présentant des lésions de type Parkinson, les animaux ont pu survivre, et chez les souris et les rats, les problèmes de mouvement normalement observés ont été inversés. De plus, aucun cancer ou croissance cellulaire incontrôlée n’ont été observés après l’introduction des cellules: deux problèmes de sécurité associés à la thérapie par cellules souches.

Les résultats de cette étude sont extrêmement prometteurs, bien que d’autres travaux soient nécessaires avant que la thérapie à base de cellules souches puisse être utilisée pour traiter la maladie de Parkinson chez les humains. Cela dit, les neurones que les chercheurs ont créés pourraient avoir des applications immédiates dans la recherche, comme dans les modèles cellulaires de la maladie de Parkinson. Cela pourrait à son tour aider à trouver un remède contre la maladie de Parkinson, par exemple en développant de nouveaux médicaments plus rapidement.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de New York et de plusieurs autres institutions de recherche américaines. Il a été financé par les National Institutes of Health des États-Unis, l’Institut national américain des troubles neurologiques et des maladies, le projet de la Commission européenne NeuroStemcell et plusieurs autres fonds de recherche. L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture, Nature.

Cette histoire a été couverte par The Guardian, qui a présenté avec précision la recherche et a inclus des passages et des images qui montrent clairement que la recherche a été réalisée chez les animaux. Le journal a également inclus des citations de Parkinson au Royaume-Uni et semblait suggérer que la thérapie par cellules souches est encore loin, mais que cette découverte est prometteuse pour l’avenir.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était une étude en laboratoire et sur des animaux. Les auteurs ont cherché à développer une méthode qui leur permettrait de créer des neurones dopaminergiques humains (types de cellules cérébrales qui meurent dans la maladie de Parkinson) à partir de cellules souches humaines. Ils ont ensuite voulu tester si ces neurones pourraient être utilisés pour inverser les signes et les symptômes de la maladie de Parkinson dans des modèles animaux.

Ces types de questions ne peuvent être résolues que par des études en laboratoire et sur des animaux. Ce n’est qu’une fois que la technique a été minutieusement testée et évaluée grâce à une quantité importante de recherches sur les animaux qu’il peut être envisagé de l’utiliser dans de petits essais humains expérimentaux.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé des recherches récentes sur les neurones dopaminergiques pour développer un nouveau protocole en laboratoire pour les créer à partir de cellules souches. Ils ont ensuite testé les caractéristiques des cellules qu’ils ont créées pour voir si elles étaient similaires aux neurones dopaminergiques trouvés dans le mésencéphale (la partie du cerveau où la maladie de Parkinson se produit).

Les chercheurs ont ensuite voulu tester si les neurones dopaminergiques qu’ils ont créés pouvaient survivre s’ils étaient introduits dans le cerveau des animaux. Ils voulaient également vérifier qu’il n’y avait pas de risque de «prolifération neurale» (en d’autres termes, une surproduction potentiellement dangereuse de nouvelles cellules cérébrales), et que les cellules qu’ils introduisaient ne formaient pas le type cellulaire incorrect. Les chercheurs ont ensuite déterminé si les cellules qu’ils avaient créées en laboratoire pouvaient réparer les dommages observés chez les animaux atteints de lésions de type Parkinson.

Les modèles animaux ont été créés en traitant les animaux avec des produits chimiques spécifiques, car la maladie de Parkinson ne se rencontre pas chez les espèces autres que les humains.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont réussi à développer une méthode qui leur permettrait de créer des neurones dopaminergiques qui étaient très similaires aux neurones dopaminergiques normalement présents dans le mésencéphale. Ils ont découvert que ces neurones pouvaient survivre lorsqu’ils étaient injectés dans le cerveau de souris saines et qu’ils ne proliféraient pas (où ils continuent de croître anormalement) après l’injection. Les neurones dopaminergiques ont également été greffés avec succès dans le cerveau de souris et de rats traités avec des produits chimiques pour créer des modèles de la maladie de Parkinson.

Ces neurones introduits ont inversé les problèmes de mouvement observés chez ces animaux. Enfin, comme le nombre de neurones dopaminergiques requis chez une souris ou un rat est très inférieur au nombre nécessaire chez un humain, les chercheurs ont étudié si la technique pouvait être augmentée pour traiter deux singes ayant des lésions semblables à la maladie de Parkinson. Encore une fois, les neurones greffés avec succès dans le cerveau de deux singes.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que «l’excellente survie des neurones dopaminergiques, leur fonction et le manque de croissance neurale dans les trois modèles animaux sont prometteurs pour le développement de thérapies à base de cellules dans la maladie de Parkinson».

Conclusion

Dans cette étude, les chercheurs ont réussi à créer des neurones dopaminergiques à partir de cellules souches humaines. Ces neurones étaient très similaires aux neurones trouvés dans le mésencéphale, et étaient donc très similaires aux neurones perdus dans la maladie de Parkinson. Les cellules qu’elles ont créées ont pu survivre lorsqu’elles ont été introduites dans le cerveau de souris, de rats et de singes présentant des lésions de type Parkinson, et ont inversé les problèmes de mouvement observés chez les souris et les rats. Aucun problème de prolifération neurale n’a été observé.

Les résultats de cette étude sont extrêmement prometteurs, mais beaucoup plus de travail est nécessaire avant que la thérapie à base de cellules souches puisse être utilisée pour traiter la maladie de Parkinson chez les humains. Par exemple, bien que les animaux aient retrouvé le mouvement, la complexité du cerveau humain est plus grande que celle observée chez les animaux testés. Il faudrait déterminer si l’utilisation de cellules souches de cette manière pourrait affecter négativement des fonctions supérieures telles que la parole ou la mémoire complexe.

En outre, il y a d’autres points à considérer, tels que la façon dont les changements cérébraux induits chimiquement subis par les animaux représentent la maladie de Parkinson, et si l’utilisation de cellules souches de cette manière serait sûre ou efficace à long terme.

Cependant, les neurones que les chercheurs ont créés pourraient également avoir des applications utiles et importantes pour la recherche dans ce domaine. En particulier, des modèles cellulaires de la maladie de Parkinson pourraient maintenant être créés et utilisés pour des tâches telles que le développement de nouveaux médicaments plus rapidement.

The Guardian note que les médecins ont déjà essayé de transplanter du tissu cérébral fœtal chez des patients parkinsoniens dans les années 1990 avec des résultats incohérents ou désagréables: certains patients se sont améliorés tandis que d’autres ont connu des mouvements involontaires incontrôlés. Dans ces cas, le moment de la transplantation semblait important et il est possible que cette nouvelle technique, qui n’a pas produit de «surcroissance cellulaire», conduise à terme à d’autres transplantations plus sûres.